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Cien años del tren que une el Pacífico y los Andes

La vía alcanza una extensión de 440 km desde la estación Arica -ubicada a nivel del mar- hasta la estación Viacha, en El Alto, La Paz, a una altura de 4.083 metros sobre el nivel del mar.

La Razón Digital / AFP, Paulina Abramovich / Arica

16:16 / 13 de mayo de 2013

El Ferrocarril Arica-La Paz (FCALP) fue construido por Chile hace 100 años a modo de compensación a Bolivia, para darle el acceso expedido al Pacífico que perdió en la Guerra del Pacífico, a fines del siglo XIX.

Su construcción quedó establecida en el Tratado de Paz y Amistad de 1904 firmado por Chile y Bolivia dos décadas después del fin de la confrontación armada.

El ferrocarril fue financiado íntegramente por Chile, con un valor que alcanzó las 2.750.000 libras esterlinas, equivalentes en el año 2013 a 315.045.022 millones de dólares, según cálculos realizados por los economistas de la Universidad Católica de Chile, José Díaz y Rolf Lüders, de acuerdo a datos difundidos por el gobierno chileno.

Quince años después de ser inaugurado, el 13 de mayo de 1928, Chile transfirió a perpetuidad y en forma gratuita a Bolivia la sección boliviana del ferrocarril.

La vía alcanza una extensión de 440 km desde la estación Arica -ubicada a nivel del mar- hasta la estación Viacha, en El Alto, La Paz, a una altura de 4.083 metros sobre el nivel del mar.

Del total, 205 km se emplazan en territorio chileno, cubriendo un tramo desde la ciudad de Arica y Visviri, en la frontera. Del lado boliviano, entre Charaña y La Paz, se extiende por 235 km.

En su parte chilena, el ferrocarril se interna por el lado norte del valle del río Lluta, que luego cruza.

Desde la Estación Central, en el km 70, el tren inicia el ascenso por una empinada pendiente, que en el inicio de sus operaciones hizo necesario instalar un sistema de cremalleras o cuñas, que se extiende por unos 30 km hasta la Estación Puquios, en pleno altiplano y a más de 4.000 metros de altura.

Desde allí, el ferrocarril sigue un recorrido con pendientes suaves hasta La Paz.

La construcción tardó unos siete años y en su momento más álgido ocupó a más de 2.000 trabajadores, que debieron soportar condiciones extremas: la altura, el frío intenso de la noche y el calor del día en el altiplano.

Según datos del gobierno chileno, en su construcción se usaron 32.010 toneladas de hierro y 621.000 durmientes, además de 736 toneladas de hierro para puentes.

Desde 1968 las locomotoras diesel remplazaron completamente las locomotoras a vapor, y dada su potencia, se eliminó el uso de las cremalleras.

En el inicio, la operación chilena estuvo a cargo de una empresa autónoma, hasta que en 1942 pasó a ser parte de de la Empresa de Ferrocarriles del Estado (EFE) de Chile.

El ferrocarril llegó a transportar hasta 330.000 toneladas de carga anuales, principalmente minerales y trigo.

Trenes de pasajeros salían dos veces a la semana desde Arica a La Paz y demoraban unas 20 horas en recorrer todo el trayecto, en viajes que se realizaron hasta 1996.

Un año después, EFE adjudicó la operación del tren a la empresa Administradora Ferrocarril Arica-La Paz S.A., constituida en Chile y conformada por un consorcio de empresas bolivianas.

En febrero de 2001, el río Lluta aumentó su cauce debido a intensas lluvias, dañando varios tramos de la ruta, lo que mantuvo el servicio interrumpido por cerca de un año.

En 2005, nuevas lluvias volvieron a dañar la ruta, las que sumadas a una mala gestión administrativa llevaron a la quiebra a la empresa arrendataria, paralizando la operación del tren.

En 2008, el gobierno chileno hizo un llamado a licitación para rehabilitar la ruta, pero no fue adjudicada.

Dos años después, tras una nuevo proceso, se iniciaron finalmente los trabajos para arreglar la ruta, con una inversión de 45 millones de dólares.

Los trabajos implicaron el recambio de más de 58.000 metros lineales de rieles y 83.000 durmientes de madera, de acuerdo a los datos del gobierno chileno.

El 9 de enero de 2013 se realizó con éxito la primera prueba del ferrocarril, que ahora será operado por una filial estatal de EFE

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