Así va la vida

El hombre neandertal se extinguió de la tierra hace 45.000 años

Entre 2.600 y 5.400 años es el tiempo en el que dos especies humanas convivieron

La Razón (Edición Impresa) / El País / Madrid

00:00 / 25 de agosto de 2014

Hace 45.000 años el continente europeo era fundamentalmente neandertal, con algunas bolsas de una nueva especie humana, la actual. Pocos miles de años después, los segundos se extendían por todo el territorio y los primeros habían desaparecido.

Dicha extinción se produjo hace 40.000 años (entre 41.000 y 39.000), según una nueva investigación basada en la datación —con técnicas avanzadas— de huesos y artefactos procedentes de los yacimientos arqueológicos de todo el continente europeo, desde Rusia hasta España.

La información es importante, señalan los investigadores en la revista Nature, para explicar “los factores culturales, tecnológicos y biológicos implicados en la sustitución de los neandertales” por nuestros antepasados directos, así como la interrelación entre unos y otros.

El solapamiento de las dos especies y la eliminación de una de ellas duró entre 2.600 y 5.400 años, dependiendo de la región.

PROCESO. “Es crucial determinar la relación espaciotemporal entre las dos poblaciones si queremos comprender los procesos, la cronología y las razones que condujeron a la desaparición de los neandertales y el probable intercambio cultural y genético”, explican Tom Higham (Universidad de Oxford) y sus colegas.

Los científicos usaron técnicas de espectrometría de masas (los análisis convencionales de carbono 14 pierden precisión en las edades cruciales del final de los neandertales) para datar piezas rescatadas en 40 yacimientos y fijan el final de los neandertales y su cultura musteriense (complejo tecnológico/estilístico englobado dentro del Paleolítico medio y relacionado con el Homo neanderthalensis) hace unos 40.000 años.

Este límite temporal, subraya en Nature William Davies, de la Universidad de Southampton (Reino Unido), sitúa en “mera hipótesis” la supervivencia posterior de neandertales en la Península Ibérica, como algunos defendieron basándose en la presencia tardía de industria lítica musteriense en regiones como Gibraltar.

Se sabe que, en otras zonas, los humanos modernos fabricaban piezas similares, recuerda el experto británico.

La transición, esos pocos miles de años en los que la distribución geográfica de las dos especies conformó un mosaico dinámico en el territorio, “sugiere que hubo tiempo suficiente para la transmisión cultural y de comportamientos simbólicos, así como para el posible intercambio genético entre los dos grupos”.

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