Así va la vida

La sonda Maven ya orbita en torno a Marte

Misión. El aparato recorrió 711 millones de kilómetros para acercarse al planeta rojo

Proyecto. Una imagen conceptual de la sonda Maven y Marte.

Proyecto. Una imagen conceptual de la sonda Maven y Marte. AFP.

La Razón (Edición Impresa) / AFP / Washington

02:25 / 23 de septiembre de 2014

La sonda Maven de la NASA comenzó a orbitar desde el domingo 21 en torno a Marte, en el marco de una misión científica para conocer cómo se modificó en el tiempo el clima del planeta rojo, informó la agencia espacial estadounidense.

“Basándonos en los datos observados de navegación, enhorabuena. Maven está ahora en órbita”, dijo Dave Folta, del centro Goddar de vuelos espaciales de la NASA.  Los aplausos retumbaron en la sala de control de la misión del Jet Propulsion Laboratory (JPL), en Pasadena, California.

Maven (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) ingresó en la órbita marciana tras el encendido de los motores de la sonda durante una treintena de minutos para frenar su velocidad.

La sonda no tripulada de 2,45 toneladas fue lanzada en noviembre de 2013 desde Cabo Cañaveral en Florida (sureste de EEUU), de modo que viajó durante más de diez meses y recorrió 711 millones de km para acercarse a Marte con el propósito de estudiar todas las capas de su atmósfera.

Los datos de Maven ayudarán a los científicos a comprender qué sucedió con el agua en Marte y el dióxido de carbono de su atmósfera hace varios miles de millones de años y cómo se modificó su clima desde uno caluroso y húmedo a uno frío y seco. Cómo perdió Marte su atmósfera es uno de los más grandes misterios de la ciencia. Las respuestas de Maven podrían arrojar luz sobre la capacidad del planeta para albergar vida (aun cuando fuera vida microbiana) hace mucho tiempo.

Los descubrimientos de la sonda podrían aportar conocimiento sobre cómo podrían sobrevivir los humanos en una futura visita al planeta rojo, quizá para 2030.

Tras varias semanas calibrando sus instrumentos, comenzará una misión de un año para estudiar los gases de las capas superiores de la atmósfera de Marte y cómo ésta interactúa con el Sol y los vientos solares. Además, habrá lecturas a otros niveles más cercanos al suelo marciano.

En los últimos años, la NASA ha enviado varias sondas a Marte. El vehículo robotizado Curiosity, por ejemplo, está explorando la superficie y envía datos sobre el medio que ya establecieron que en un pasado remoto existieron condiciones para albergar vida, al menos microbiana.

“Como primer vehículo en estudiar la alta atmósfera de Marte, Maven incrementará claramente nuestra comprensión de la historia de la atmósfera marciana y cómo ha cambiado el clima durante el tiempo, así como el impacto sobre la evolución del ambiente en la superficie y la habitabilidad  del planeta”, destacó en un comunicado el jefe de la NASA, Charles Bolden.

“Maven también permitirá preparar mejor las futuras misiones tripuladas al planeta rojo en los años 2030”, agregó. “El conjunto de instrumentos tiene el propósito de encontrar las piezas faltantes del puzzle de la historia de Marte”, destacó David Mitchell, el jefe de este proyecto en la NASA.

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