Energías & Negocios

Sunday 26 May 2024 | Actualizado a 20:08 PM

El litio se atrasa en la región

Dos proyectos en Perú y Argentina se complican

Por Pablo Deheza

/ 23 de junio de 2023 / 08:48

Dos importantes proyectos de desarrollo y explotación en la región informaron de dificultades esta semana. Se trata del proyecto Kachi en Argentina, cuya proyección de costos se duplicó y se atrasó en tres años su inicio de operaciones. En el caso de la mina Falchani, en Perú, el presupuesto de construcción de la primera fase se incrementó en un 20%, llegando a $us 700 millones en la actualidad.

El desarrollador australiano de litio Lake Resources anunció el lunes de la semana en curso que la primera producción de su proyecto Kachi en Argentina ocurrirá en 2027. Esto implica un retraso de tres años, dado que la planificación original estaba fijada para 2024. Además, informó que su estimación de costos se incrementó sensiblemente. Como resultado, las acciones de la compañía cayeron un 23% desde la revelación.

El retraso se produce justo cuando se espera que la demanda de productos químicos de litio impulse las ventas de la industria a más de $us 10.000 millones al año en la próxima década, dada la rápida expansión de la producción de baterías para vehículos eléctricos.

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La región

El plan inicial de Lake Resources era alcanzar la primera producción en 2024 con una inversión de $us 544 millones, como se describe en su informe de 2020. Sin embargo, luego de una revisión del proyecto los datos fueron actualizados. El desarrollador retrasó la primera producción esperada de 25.000 toneladas métricas de carbonato de litio hasta 2027 y aumentó las estimaciones de gastos de $us 1.100 millones a $us 1.500 millones.

La planta estaba pensada para 25.000 toneladas anuales de carbonato de litio. Ahora, “vamos a dividir este proyecto y reducirlo a dos fases de 12.500 toneladas cada uno. Entonces, el beneficio de eso es que, realmente a medida que avanzamos, comenzamos a aprender las lecciones. Para cuando lleguemos al cuarto módulo deberíamos ser expertos en construir esta cosa”, dijo el director ejecutivo de Lake, David Dickson. En su visión, explicó que esperan escalar a 50.000 toneladas métricas al año para 2030.

También en esta semana, American Lithium anunció que su presupuesto para el desarrollo de la mina Falchani en la región de Puno, Perú, se elevó de $us 580 millones a $us 700 millones.

“Si se piensa en el mundo posterior al COVID-19, junto con las presiones inflacionarias, ese estimado inicial probablemente sea más bien de $us 700 millones hoy”, dijo Simon Clarke, CEO de American Lithium.

Según los planes de la compañía, la construcción en Falchani comenzaría a fines de 2024 o 2025, dijo Clarke, y la producción arrancaría a fines de 2026 o principios de 2027.

Previamente, el proyecto debe pasar por una evaluación de impacto ambiental, que podría añadir otros tres a seis meses a lo proyectado. Se está trabajando también en una nueva evaluación económica. Que además incluirá los subproductos potasio, cesio y rubidio, que no fueron analizados en el estudio original, señaló Clarke.

El ejecutivo agregó que la empresa realizó pruebas de perforación en una nueva área cerca de Falchani. Luego de recibir la autorización para hacerlo el mes pasado. “Ciertamente estamos muy emocionados por lo que vimos en la superficie. Deberíamos tener resultados en los próximos meses”, aseveró.

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Minerales críticos: entre volatilidad y riesgos

Los cambios en los precios arriesgan las inversiones que se necesitan para una demanda creciente

APAC OUTLOOK MAGAZINE

/ 24 de mayo de 2024 / 06:56

Los precios de minerales clave utilizados en tecnologías de energía limpia cayeron en 2023, pero un nuevo análisis de la Agencia Internacional de Energía (AIE) muestra la necesidad de una inversión mayor y más diversificada para apoyar los esfuerzos por reducir las emisiones de carbono.

La presión disminuyó en 2023 sobre el mercado de minerales utilizados en vehículos eléctricos, turbinas eólicas, paneles solares y otras tecnologías de energía limpia, a medida que la oferta superó la creciente demanda. Pero la AIE advierte que aún se necesitan importantes inversiones adicionales para cumplir los objetivos mundiales en materia de energía y clima.

El informe “Panorama global de los minerales críticos 2024”, publicado el viernes de la semana pasada, actualiza la revisión inaugural del mercado realizada por la AIE el año pasado. Al mismo tiempo, ofrece nuevas perspectivas a mediano y largo plazo para la oferta y la demanda de importantes minerales de transición energética, como el litio, el cobre, el níquel, cobalto, grafito y elementos de tierras raras.

Tras dos años de aumentos espectaculares, los precios de los minerales críticos cayeron drásticamente en 2023, volviendo a niveles vistos por última vez antes de la pandemia. Los materiales utilizados para fabricar baterías experimentaron descensos particularmente significativos: el precio del litio cayó más de un 80%. La tonelada de carbonato de litio grado baterías superó momentáneamente los $us 81.000 en 2022, para luego caer hasta bordear los $us 12.000 la tonelada a principios de 2024.

Revise: Hubo una inversión mínima en nuevos suministros y la transición verde requiere cobre

Minerales

Los precios del cobalto, el níquel y el grafito cayeron entre un 30% y un 45%, lo que contribuyó a que los precios de las baterías bajaran un 14%. Dado que el crecimiento de la demanda se mantuvo sólido, estas caídas se debieron principalmente a un gran incremento de la oferta mundial, lo que ayudó a compensar los fuertes aumentos de precios en 2021 y 2022. En contraste, el cobre es el metal que goza actualmente de una buena racha, habiendo pasado la barrera de los $us 5 la libra en días pasados, marcando un nuevo máximo histórico.

El informe concluye que, si bien los precios más bajos de minerales críticos en el último año han sido buenas noticias para los consumidores, la situación también ha supuesto un obstáculo sensible para nuevas inversiones. En 2023, la colocación de recursos en minería de minerales críticos creció un 10% y el gasto en exploración aumentó un 15%, todavía saludable, pero a un ritmo más lento que en 2022.

El mercado bien abastecido de hoy puede no ser una buena guía para el futuro, y las perspectivas señalan que la demanda de minerales críticos continúa creciendo, impulsada por el despliegue de tecnologías de energía limpia. Se prevé que el tamaño combinado del mercado actual de minerales clave para la transición energética se duplique con creces hasta alcanzar los $us 770.000 millones para 2040, en un camino hacia cero emisiones netas para mediados de siglo.

Análisis

Un análisis detallado caso por caso sugiere que los proyectos anunciados son suficientes para satisfacer solo el 70% de las necesidades de cobre y el 50% de las necesidades de litio en 2035, en un escenario en el que los países de todo el mundo cumplan sus objetivos climáticos nacionales. Los mercados de otros minerales parecen más equilibrados, si los proyectos se concretan según lo previsto.

Con todo, los proyectos anunciados no cambian la alta concentración geográfica de la oferta, y se prevé que China mantenga una posición muy fuerte en el sector de refinación y procesamiento.

“El acceso seguro y sostenible a minerales críticos es esencial para una transición hacia una energía limpia, fluida y asequible. El apetito mundial por tecnologías como paneles solares, automóviles eléctricos y baterías está creciendo rápidamente, pero no podemos satisfacerlo sin suministros confiables y en expansión de minerales críticos”, dijo el director ejecutivo de la AIE, Fatih Birol. “El reciente auge crítico de la inversión en minerales ha sido alentador, y el mundo está ahora en una mejor posición que hace unos años, cuando señalamos esta cuestión por primera vez en nuestro histórico informe de 2021 sobre el tema. Pero este nuevo análisis de la AIE destaca que todavía queda mucho por hacer para garantizar un suministro resiliente y diversificado”, agregó.

Informe

El último reporte de la AIE presenta una evaluación de riesgos, primera en su tipo, para minerales seleccionados de transición energética, examinando cuatro dimensiones clave: riesgos de suministro, riesgos geopolíticos, barreras para responder a las interrupciones del suministro y exposición a factores ambientales, sociales y de gobernanza (ESG) y riesgos climáticos. El litio y el cobre son los más vulnerables a los riesgos de suministro y volumen, mientras que el grafito, el cobalto, las tierras raras y el níquel enfrentan riesgos geopolíticos más sustanciales. Para el grafito en particular, la cartera de proyectos actual indica que el suministro disponible fuera del actor dominante cumplirá solo el 10% de los requisitos en 2030, lo que hace que los objetivos de diversificación anunciados sean muy difíciles de alcanzar. La mayoría de los minerales están expuestos a altos riesgos ambientales.

Intensificar los esfuerzos para reciclar, innovar y fomentar cambios de comportamiento es vital para aliviar posibles tensiones en el suministro. Se necesitan unos $us 800.000 millones de inversión en minería de aquí a 2040 para encaminarse hacia un escenario de 1,5 °C. Sin una fuerte adopción del reciclaje y la reutilización, los requisitos de capital minero tendrían que ser un tercio más altos.

El informe concluye que la industria está avanzando en materia de seguridad de los trabajadores, equilibrio de género, inversión comunitaria y uso de energía renovable para la producción de minerales. Sin embargo, no se puede decir lo mismo de la reducción de la generación de residuos, las emisiones de gases de efecto invernadero y el consumo de agua, lo que sugiere un amplio margen de mejora.

Litio. Según los datos de la AIE, consignados en su más reciente reporte, la demanda de litio para tecnologías limpias aumentará drásticamente de 38.000 toneladas en 2021 a 1.203 millones de toneladas para el año 2040. Este crecimiento vertiginoso es un reflejo de la acelerada transición hacia fuentes de energía más sostenibles y la electrificación del transporte.

Datos

Además de las aplicaciones en tecnologías limpias, se espera que el uso de litio en otros sectores también crezca, aunque a un ritmo más moderado. En esta área, la demanda del metal blanco se prevé que pase de 63.000 toneladas en 2021, hasta alcanzar las 123.000 tonedas en 2040. En total, la demanda global de litio podría llegar a 1.326 millones de tonedas en 2040, una cifra impresionante en comparación con las 101.000 toneladas registradas en 2021.

Frente a este aumento de la demanda, el informe subraya la necesidad urgente de fortalecer las cadenas de suministro. La AIE estima que, aunque el suministro secundario y la reutilización del litio crecerán de manera significativa, de 2.000 toneladas en 2021 a 154.000 toneladas en 2040, la mayor parte de la demanda deberá ser satisfecha mediante la producción primaria. Esto implica que las necesidades de suministro primario aumentarán de 100.000 toneladas en 2021 a 1.172 millones de toneladas en 2040.

Uno de los aspectos más resaltados por la AIE es la alta concentración de la producción de litio en un reducido número de países. En 2021, los tres principales países con mayor producción (Australia, Chile y China) representaban el 89% del total que produjo el mundial. Aunque se espera una ligera diversificación para 2040, estos países seguirán dominando el mercado con una participación del 70%.

La situación es aún más acentuada en el refinamiento de litio, donde en 2021, el 100% del procesamiento se concentraba en los mismos tres países (China, Chile y Argentina). Aunque esta concentración disminuirá, para 2040 se proyecta que estos países seguirán controlando el 84% del mercado del refinado.

Compra

Frente a esto, las compañías de litio del mundo, que enfrentan un aumento sin precedentes de la demanda y cambios bruscos de precios, están cambiando la forma en que se compra y vende el producto básico.

Albemarle, el proveedor número uno de litio, ha celebrado una serie de subastas desde marzo en las que los compradores potenciales compiten por los cargamentos mediante ofertas. Estas ventas son un paso importante para el litio, que hasta hace relativamente poco se vendía en gran medida a precios establecidos en contratos a largo plazo.

Por ahora, hay un mosaico de referencias de precios al contado (y mercados de futuros incipientes), pero poca coherencia sobre cómo valorar cada unidad de litio a medida que fluye a lo largo de una cadena de suministro desde los centros de producción hasta los vehículos eléctricos.

“La subasta de litio hace dos cosas”, dijo Przemek Koralewski, jefe global de desarrollo de mercado de la agencia de informes de precios Fastmarkets. “Permite a los productores obtener el precio del día y significa que los contratos en los que se vende la mayor parte del material reflejan verdaderamente la dinámica del mercado”.

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Hubo una inversión mínima en nuevos suministros y la transición verde requiere cobre

Hubo una inversión mínima en nuevos suministros y la transición verde requiere cobre

/ 18 de mayo de 2024 / 07:40

El cobre alcanzó esta semana su máximo precio histórico, cotizando por arriba de $us 5 la libra en los contratos estadounidenses para mayo y junio. Este nivel récord para el metal está impulsado por una creciente demanda, así como recortes en la oferta.

“Hubo una inversión mínima en nuevos suministros y la transición verde requiere un uso increíblemente intensivo de cobre”, explicó Adam Button, analista de ForexLive en una publicación el miércoles.

“El cobre, en el último tiempo, también se está beneficiando de la demanda actual y futura de centros de datos y electricidad en general. Además, la economía de China está mejorando y es responsable de alrededor del 50% de la demanda mundial de cobre”, añadió Button.

La libra de cobre inició 2024 con un precio de $us 3,88 y desde ese punto fue subiendo hasta llegar a un pico de $us 5,12 a mediados de esta semana; lo que equivale a un incremento del 31,96% en lo que va del año. 

Lea: Bolivia apuesta por una tecnología nueva

Cobre

Goldman Sachs dijo el mes pasado que el mineral está en “las estribaciones de lo que será su Everest”. Tras superar la marca de los $us 5, el argumento es convincente.

Sin embargo, en última instancia será el balance entre la oferta y la demanda lo que tendrá la última palabra. Para los analistas que prevén mayores alzas, el indicador más poderoso es la cartera de inversiones. Se necesitan entre 10 y 15 años para desarrollar una mina de cobre totalmente nueva, por lo que es muy poco lo que se puede hacer si los precios se disparan, además de reforzar el reciclaje.

Esa respuesta de la oferta palidece en comparación con lo que podría ser una demanda insaciable de energía verde, transmisión de energía, centros de datos, vehículos eléctricos e incluso armas.

El aumento de la demanda de cobre está impulsado por su papel fundamental en la generación de energía renovable, los vehículos eléctricos y la infraestructura de la red, crucial para lograr cero emisiones netas.

Un evento clave que influyó en la dinámica del mercado del cobre fue el cierre de la mina Cobre Panamá, una importante fuente mundial del metal. Este cierre hizo que las expectativas del mercado pasaran de un superávit a un déficit, lo que contribuyó a la trayectoria ascendente de los precios.

Dato

Además, en marzo, las fundiciones chinas decidieron reducir la producción en medio de una escasez de concentrado, lo que impulsó aún más los precios.

Los analistas de mercado atribuyen esta tendencia a una combinación de compras especulativas y limitaciones genuinas de la oferta, lo que sugiere la posibilidad de un mercado alcista sostenido para el cobre. Muchas acciones centradas en el cobre cotizan actualmente en o cerca de sus máximos en el último año, lo que indica confianza de los inversores en las perspectivas futuras del sector.

Si bien el repunte de los precios del cobre es alentador para los inversores, los analistas advierten que el mercado necesita validar esta tendencia más allá del impulso a corto plazo.

La producción minera total de cobre en todo el mundo sumó aproximadamente 22 millones de toneladas métricas en 2023, de las cuales 5,3 se originaron en Chile. La producción mundial de este mineral ha experimentado un crecimiento constante durante la última década, desde las 16 millones de toneladas métricas en 2010.

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Las baterías están transformando el panorama de las renovables

Si quieres más energías renovables en la red, necesitas más baterías, de lo contrario, no funcionará

Brad Plumer

/ 18 de mayo de 2024 / 07:35

California obtiene más electricidad del sol que cualquier otro estado. También tiene un problema de sincronización: la energía solar abunda durante el día pero desaparece al anochecer, justo cuando la gente llega a casa del trabajo y la demanda de electricidad aumenta. Para llenar este vacío, las compañías de servicio eléctrico suelen quemar más combustibles fósiles como el gas natural.

Eso está cambiando. Desde 2020, California ha instalado más baterías gigantes que cualquier otro lugar del mundo, aparte de China. Estas pueden absorber el exceso de energía solar durante el día y almacenarlo para usarlo cuando oscurezca.

Revise: El cambio climático está dejando a la minería entre la espada y la pared

Esas baterías desempeñan un papel fundamental en la red eléctrica de California, ya que remplazan parcialmente a los combustibles fósiles por la noche. El 30 de abril, entre las 19.00 y las 22.00, por ejemplo, las baterías suministraron más de una quinta parte de la electricidad de California y, durante unos minutos, bom-

bearon 7046 megavatios de electricidad, similar a la producción de siete grandes reactores nucleares.

En todo el país, las compañías eléctricas están utilizando cada vez más baterías gigantes del tamaño de contenedores de embarque para atender la mayor debilidad de la energía renovable: el hecho de que el viento y el sol no siempre están disponibles.

”Lo que está sucediendo en California es un vistazo de lo que podría pasar en otras redes eléctricas en el futuro”, afirmó Helen Kou, directora de análisis energético de Estados Unidos en BloombergNEF, una firma de investigación. “Las baterías están pasando rápidamente de estas aplicaciones de nicho a trasladar grandes cantidades de energía renovable hacia los periodos de máxima demanda”.

En los últimos tres años, la capacidad de almacenamiento de las baterías en las redes del país se ha multiplicado por 10, a 16.000 megavatios. Este año, se espera que casi se duplique nuevamente, con el mayor crecimiento en Texas, California y Arizona.

La mayoría de las baterías de redes eléctricas utilizan tecnología de iones de litio, similar a las baterías de los teléfonos inteligentes o los automóviles eléctricos. A medida que la industria de los vehículos eléctricos se ha expandido durante la última década, los costos de las baterías han caído un 80%, lo que las hace competitivas para el almacenamiento de energía a gran escala. Los subsidios federales también han estimulado el crecimiento.

A medida que las baterías han proliferado, las compañías eléctricas las han utilizado de maneras novedosas, como en el manejo de grandes cambios en la generación de electricidad a partir de parques solares y eólicos, la reducción de la congestión en las líneas de transmisión y en la asistencia para prevenir apagones durante olas de calor abrasadoras.

En California, estado que se ha fijado objetivos ambiciosos para luchar contra el cambio climático, los responsables de la formulación de políticas esperan que las baterías de redes eléctricas puedan ayudar al estado a obtener el 100% de su electricidad de fuentes libres de carbono para 2045. Si bien el estado sigue dependiendo en gran medida del gas natural, un importante contribuyente al calentamiento global, las baterías están empezando a invadir el mercado de los combustibles fósiles. Los reguladores estatales planean casi triplicar la capacidad proporcionada por baterías para 2035.

”El futuro es prometedor para el almacenamiento de energía”, aseguró Andrés Gluski, director ejecutivo de AES Corp., una de las compañías eléctricas más grandes del mundo. “Si quieres más energías renovables en la red, necesitas más baterías. De lo contrario, no funcionará”.

Cuando las compañías eléctricas comenzaron a conectar baterías a la red eléctrica en la década de 2010, las utilizaban principalmente para suavizar pequeñas interrupciones en el flujo de electricidad, por ejemplo, en el caso de que una planta de energía se desconectara inesperadamente. Muchos operadores de baterías todavía obtienen la mayor parte de sus ingresos proporcionando estos “servicios auxiliares”.

Pero las compañías eléctricas también utilizan baterías para participar en un tipo de comercio: cargarlas cuando la electricidad es abundante y barata y luego vender la energía a la red cuando el suministro de electricidad es más escaso y costoso.

En California, los precios de la energía a menudo se desploman alrededor del mediodía, cuando el estado produce más energía solar de la que necesita, en especial durante la primavera, cuando el uso del aire acondicionado es bajo. Luego, los precios se disparan por la noche, cuando la energía solar desaparece y los operadores de la red tienen que aumentar la producción de las plantas de gas o las represas hidroeléctricas para compensar.

California tiene actualmente 10.000 megavatios de capacidad de energía de baterías en la red, suficiente para alimentar a 10 millones de hogares durante unas pocas horas. Esas baterías son “capaces de gestionar de forma muy eficaz ese desnivel nocturno en el que la energía solar disminuye y la demanda de los clientes aumenta”, afirmó John Phipps, director ejecutivo de operaciones de red de California Independent System Operator, que supervisa la red del estado.

Las baterías también pueden ayudar a la red eléctrica de California a manejar el impacto de las olas de calor y los incendios forestales, dijo Phipps. “El verano pasado marcó algunas diferencias”, añadió. “Pudimos afrontar días de mucha carga y de incendios forestales en los que podríamos haber perdido algunas líneas eléctricas”.

Algunas empresas están explorando soluciones. En Sacramento, California, una empresa emergente llamada ESS está construyendo baterías de “flujo” que almacenan energía en electrolitos líquidos y pueden durar 12 horas o más. Otra empresa, Form Energy, está construyendo una batería de hierro-aire de 100 horas de rendimiento. Estas ideas tendrán que competir con alternativas como la energía nuclear, la energía geotérmica avanzada o incluso el uso de hidrógeno verde para almacenar electricidad.

(*) Brad Plumer es periodista de tecnología del New York Times

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Litio: Bolivia apuesta por una tecnología nueva

Se tiene conocimiento de una producción aproximada de 127.000 toneladas de equivalente de carbonato de litio principalmente desarrolladas en China y Argentina

Por Pablo Deheza

/ 17 de mayo de 2024 / 06:49

El litio tiene asegurada una creciente demanda por las próximas décadas a partir del desarrollo de la transición energética y la electrificación. Al presente, las principales técnicas para la producción del metal blanco son las de evaporación y las de minería. La Extracción Directa de Litio (EDL), aunque es una tecnología prometedora, todavía está, en gran medida, en fase experimental.

Bolivia tiene suscritos cinco convenios con empresas rusas y chinas para la producción de litio en los salares del país utilizando tecnologías de EDL. No son actores desconocidos o que estén iniciándose en este negocio. CATL, por ejemplo, del consorcio chino CBC, es la mayor productora mundial de baterías de iones de litio, con una participación del 34% en el mercado global. CITIC es otra gigante tecnológica china. La rusa Uraium One es parte del coloso energético Rosatom.

El consorcio CBC, conformado por CATL, BRUNP y CMOC, anunció que iniciará operaciones con una planta de tecnología EDL que tendrá una capacidad para 2.500 toneladas anuales de equivalente de carbonato de litio (LCE, por su sigla en inglés). Luego esto se irá incrementando hasta alcanzar un volumen de 25.000 toneladas al año.

Conversamos sobre esta tecnología con Salvador Beltrán, gerente de Investigación y Proyectos de Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB). 

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NUEVA TECNOLOGÍA

—¿Cuál es la situación de la Extracción Directa de Litio (EDL) actualmente alrededor del mundo?

—Se tiene mucha expectativa en la aplicación de tecnologías de extracción directa de litio EDL en el mundo, debido a que esta tecnología puede tratar salmueras con bajo contenido de litio y elevadas recuperaciones, sin la necesidad de utilizar tecnologías evaporíticas. Actualmente, se tiene conocimiento de una producción aproximada de 127.000 toneladas de equivalente de carbonato de litio principalmente desarrolladas en China y Argentina. Varios países están apostando a pruebas de pilotaje en sus salares y también se tienen proyectos de implementaciones de plantas industriales en Estados Unidos, Argentina, Chile, Canadá, Alemania con una capacidad estimada total de 500.000 toneladas de LCE. Asimismo, existen muchos proyectos nuevos de menor capacidad para la confirmación de la tecnología de EDL en los países mencionados.

—¿Cuáles son los proyectos de EDL más avanzados y con mayores resultados actualmente y qué empresas los desarrollan?

—Los proyectos más avanzados se encuentran en China con las compañías Lanke Lithium y Zangge Lithium, con base en la tecnología de sorbentes que produce 20.000 toneladas anuales de LCE. En Latinoamérica se tiene la empresa Livent, en el salar del Hombre Muerto, en Argentina, que proyectó una ampliación de su planta a 80.000 toneladas de LCE.

—¿Cuál es el entorno de precios en el cual se hace atractivo desarrollar proyectos de EDL? ¿A partir de qué precios se cubren los costos de producción con esta tecnología?

—Un valor aproximado de opex para la producción de carbonato de litio con tecnología EDL está entre $us 2.800 y $us 3.600 por tonelada, pero estos pueden variar dependiendo la ubicación, la calidad de la materia prima, el costo de suministro, transporte y otros. La tecnología EDL es aplicable en salmueras en las cuales no pueda aplicarse las tecnologías evaporíticas, esto debido a los elevados contenidos de Magnesio, Sodio y otras impurezas, La tecnología evaporítica solamente es aplicable para salmueras de una calidad aceptable en concentración e impurezas, en cambio la tecnología EDL puede ser aplicable a varios tipos de salmueras y abre la posibilidad el incremento de producción de litio.

—¿Cuál es la situación actual de las plantas de EDL en Bolivia?

—Actualmente se tiene firmado cinco convenios para la demostración de la tecnología EDL en los salares de Uyuni, Pastos Grandes, para el desarrollo de proyectos a nivel piloto y a nivel industrial con varias empresas (CBC, CITIC y URANIUM GROUP). Las tres empresas ya se encuentran en fase final para terminar los estudios de exploración, hidrogeológicos, impacto ambiental y se están preparando las consultas para las socializaciones y presentación de resultados. Cuando éstos sean entregados en carpetas de ingeniería se negociarán contratos que posteriormente serán elevados a la Asamblea Legislativa Plurinacional para su aprobación según la normativa actual vigente. Adicionalmente, en la presente gestión se lanzó una nueva convocatoria para que participen en una selección de tecnología para la EDL. Inicialmente demostrarán su tecnología en sus países de origen con una prueba modular, una vez hecho esto con su tecnología pasarán a pruebas con plantas piloto con salmuera de los salares de Uyuni, Coipasa, Pastos grandes y otros salares menores.

—¿Cómo se tiene planificado escalar la producción?

—La tecnología EDL requiere ser probada con la salmuera del salar, por lo cual es necesario la implementación de una planta piloto que evaluará y resolverá vacíos que se puedan tener en el proceso, operación u otros que puedan generar riesgos en las plantas industriales. Las plantas piloto pueden ser de 500 a 2.500 toneladas de LCE anuales, dependiendo el nivel de inversión a realizar y el nivel de aseguramiento de las plantas industriales.

—¿Cuál es la situación actual del desarrollo de la tecnología EDL en CITIC?

—En la actualidad CITIC cuenta con unidades de producción con una producción anual de 300.000 toneladas de sulfato potásico, 30.000 toneladas de carbonato de litio de grado batería, 10.000 toneladas de ácido bórico refinado, y ha realizado la explotación integral de los recursos del Salar de Taijinar Oeste.

—¿Cuáles son las principales características de la EDL desarrollada por CITIC? ¿Cuáles son las principales fortalezas y cuáles los puntos críticos de esta tecnología?

—Entre las principales características, CITIC utiliza el proceso de adsorción iónica y tratamiento por membranas, también es una empresa madura con el uso de esta tecnología debido a que ya cuenta con una producción industrial de carbonato de litio con tecnología EDL. Entre sus fortalezas y puntos críticos se puede citar que la empresa CITIC utiliza el proceso de adsorción iónica y tratamiento por membranas con una recuperación en la etapa de adsorción de 90% aproximadamente, esta tecnología puede tratar salmueras con bajo contenido de litio, además de que CITIC ya cuenta con la experiencia industrial de producción de LCE. La empresa CITIC puede tratar salmuera directa del pozo, no requiere etapas de preconcentración de salmuera, es decir, no requiere piscinas de evaporación para la salmuera que ingresa a la planta. En las debilidades, como en toda empresa, se tendrán que lidiar con vacíos de procesos o imprevistos que puedan ocurrir con el suministro de servicios (energía eléctrica, combustibles, agua, reactivos químicos y otros), la reinyección de la salmuera que requiere un estudio particular para evitar o minimizar la afectación del recurso de litio.

—¿Cuánto de litio está produciendo CITIC actualmente con EDL?

—De 2006 al presente, hay una planta de 10.000 toneladas con tecnología de calcinar (minería). Desde 2021, una planta de 2.000 toneladas con tecnología de adsorción. A partir de 2023, una planta de 20.000 toneladas con tecnología de membrana. Finalmente, desde noviembre de 2023, se tiene una planta de 15.000 toneladas anuales con tecnología de adsorción.

Producción de litio en el mundo

MLas fuentes de litio integradas verticalmente tienen una ventaja de costos y están menos sujetas a las fluctuaciones en el precio de los insumos. El litio extraído en salmuera es el que cuesta menos, seguido del espodumeno y luego la lepidolita. A medida que entran en funcionamiento más y más proyectos de minería, aumenta el suministro, lo que afecta la rentabilidad. En consecuencia, el costo de subcontratar espodumeno y lepidolita disminuye, pero las empresas no integradas verticalmente aún soportan costos de producción mucho más altos que las integradas verticalmente.

Según la base de datos global de la cadena de suministro de baterías de iones de litio de InfoLink, la demanda mundial de carbonato de litio alcanzará las 1.189.000 toneladas equivalentes de carbonato de litio (LCE, por su sigla en inglés) en 2024, de las cuales 759.000 toneladas de LCE provienen de baterías de iones de litio para automóviles y 119.000 toneladas de LCE de baterías de iones de litio para almacenamiento de energía y 311.000 TM LCE de batería de iones de litio para electrónica de consumo, cerámica y vitrocerámica. Se estima que la producción total de carbonato de litio alcanzará las 1.323.000 toneladas métricas de LCE en 2024, con 418.000 toneladas provenientes de LCE de salmueras, 688.000 toneladas de LCE de espodumeno y 217.000 toneladas LCE de lepidolita.

La mayoría de las salmueras se encuentran en países de América del Sur, como Argentina, Bolivia y Chile, así como en Qinghai en China. La producción de carbonato de litio a partir de salmueras es la tecnología más barata para obtener carbonato de litio.

Los activos de espodumena se encuentran principalmente en Australia, y algunos en Sichuan y otras regiones chinas. África se ha convertido este año en otro hogar de ricos recursos de espodumena. Actualmente, este concentrado sigue siendo la fuente principal de carbonato de litio.

Procedente principalmente de Jiangxi, China, la lepidolita es la fuente más cara de carbonato de litio. Los principales obstáculos a la expansión de la producción de lepidolita en Jiangxi incluyen la cuota de tierras, la infraestructura de transporte y la gestión de relaves. Dado que la lepidolita tiene una ley mineral baja, el gobierno local ha estado ideando planes para el transporte de relaves y el almacenamiento de escoria de litio, un subproducto de la extracción de litio. En 2023, a medida que los problemas ambientales y territoriales disminuyan parcialmente, las paradas de construcción serán menos frecuentes que el año anterior. Este año, el volumen de producción de lepidolita en Jiangxi podría alcanzar las 120.000 toneladas de LCE, y los proyectos integrados verticalmente contribuirían con el 75% y podrían producir lepidolita de más de 200.000 toneladas de LCE en 2024.

A largo plazo, Jiangxi verá un aumento de la producción anual de lepidolita de entre las 300.000 y 400.000 toneladas de LCE en medio de expansiones de producción.

PERFIL

Nombre: Salvador Beltrán

Cargo: Gerente de Investigación y Proyectos de Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB)

Es licenciado en Ingeniería Electrónica por la Universidad del Valle. Cuenta con dos diplomados obtenidos en la misma casa de estudios superiores: uno en Administración de Empresas y el otro en Mantenimiento Industrial. Tiene una especialidad en Manejo de Recursos y Fuentes Renovables por la Universidad de León (España). Trabajó como supervisor de mantenimiento en la CBN Taquiña SRL, en Gedesa como técnico de instalaciones y mantenimiento y como jefe de mantenimiento, fue jefe de ingeniería y mantenimiento en BECA Corp. SRL, en Hansa ocupó cargos como jefe de instalaciones y servicios y como gerente de ingeniería, fue ingeniero de diseño, construcción y montaje en Petrobras Bolivia, fue gerente de ingeniería, construcción y montaje, y en proyectos en Greennova Bolivia, y encargado de proyecto en Maico ingeniería. Hace más de dos años trabaja en Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB) ocupando diferentes cargos, siendo actualmente el Gerente de Investigación, Ingeniería y Proyectos.

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Aumenta la inversión en energías limpias

Esta financiación está impulsando el crecimiento económico

Por Pablo Deheza

/ 10 de mayo de 2024 / 06:40

La capacidad global de fabricación de energía solar fotovoltaica (energías limpias) hoy en día ya cumple con lo que el mundo necesita en esta década. Para avanzar adecuadamente en el camino hacia el cero neto en emisiones de carbono, es necesario que la producción de baterías se vaya acercando, según un reciente informe. Los paneles y los dispositivos de almacenamiento trabajan de manera conjunta en los sistemas híbridos, lo que permite contar con un suministro energético continuo en el día y la noche.

Además, la creciente inversión en la fabricación de tecnologías de energía limpia, especialmente energía solar fotovoltaica y baterías, se está convirtiendo en un poderoso motor económico a nivel mundial, creando nuevas oportunidades industriales y de empleo, según un nuevo informe de la Agencia Internacional de Energía (AIE) publicado el lunes.

En un análisis único en su tipo, el reporte titulado Avanzando en la Manufactura de Tecnologías Limpias, concluye que la inversión global en la fabricación de cinco tecnologías clave de energía limpia (solar fotovoltaica, eólica, baterías, electrolizadores y bombas de calor) aumentó a $us 200.000 millones en 2023, lo que representa un aumento de más del 70% desde el año anterior, lo que abarca alrededor del 4% del crecimiento del PIB mundial.

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Energías limpias

El gasto en fabricación de energía solar fotovoltaica se duplicó con creces el año pasado, mientras que la inversión en fabricación de baterías aumentó alrededor de un 60%. Como resultado, la capacidad actual de fabricación de módulos solares fotovoltaicos ya está en línea con lo que se necesita en 2030, según el escenario de emisiones netas cero de la AIE. En el caso de las celdas de batería, si se incluyen los proyectos anunciados, la capacidad de fabricación está al 90% del camino para satisfacer la demanda neta cero al final de esta década.

El informe revela que muchos proyectos en tramitación estarán operativos pronto. Alrededor del 40% de las inversiones en fabricación de energía limpia en 2023 se realizaron en instalaciones que entrarán en funcionamiento en 2024. En el caso de las baterías, esta proporción aumenta al 70%.

“La producción récord de plantas solares fotovoltaicas y de baterías está impulsando transiciones a energías limpias, y la sólida cartera de inversiones en nuevas instalaciones y ampliaciones de fábricas agregará mayor impulso en los próximos años”, afirmó el director ejecutivo de la AIE, Fatih Birol.

“Si bien todavía se necesita una mayor inversión para algunas tecnologías –y la fabricación de energía limpia podría extenderse más ampliamente por todo el mundo– la dirección a seguir es clara. Los formuladores de políticas tienen una gran oportunidad para diseñar estrategias industriales con transiciones a energías limpias en su centro”, añadió.

La fabricación de energía limpia todavía está dominada por unas pocas regiones. China, por ejemplo, alberga actualmente más del 80% de la capacidad mundial de fabricación de módulos solares fotovoltaicos. Sin embargo, el informe concluye que la fabricación de celdas de batería podría estar menos concentrada geográficamente para finales de esta década, si todos los proyectos anunciados se llevan a cabo, Europa y Estados Unidos podrían alcanzar cada uno alrededor del 15% de la capacidad instalada mundial para 2030.

Datos

Nuevos datos y análisis basados en evaluaciones a nivel de planta de más de 750 instalaciones indican que China sigue siendo el productor de menor costo de todas las tecnologías de energía limpia. Las instalaciones de fabricación de baterías, energía eólica y energía solar fotovoltaica suelen ser entre un 20% y un 30% más caras de construir en la India que en China, y entre un 70% y un 130% más en Estados Unidos y Europa. Sin embargo, se estima que la gran mayoría de los costos totales de producción de estas tecnologías (70% a 98%) provienen de costos operativos, que incluyen insumos como energía, mano de obra y materiales, lo que implica que las brechas en los costos de producción que se observan hoy en día no son inmutables y pueden verse influidas por la política.

El informe proporciona orientación a los responsables de la formulación de políticas mientras preparan estrategias industriales con un fuerte enfoque en la fabricación de los componentes que se requiere para la energía limpia. Al reconocer que no existe un enfoque único que sirva para todos los países, establece principios rectores que pueden servir de insumos para la planificación futura, ajustada a las experiencias particulares y específicas de cada nación en particular. El gran objetivo es lograr el cero neto hasta 2050.

(10/05/2024)

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