Opinión

Desde mediados de marzo, la presión financiera sobre varias empresas emergentes de inteligencia artificial destacadas ha cobrado su factura. Inflection AI, la cual recaudó $us 1.500 millones, pero casi no ganó dinero, cerró su negocio original. Stability AI despidió a empleados y terminó la relación con su director ejecutivo. Y Anthropic se ha apresurado a cerrar la brecha de casi $us 1.800 millones entre sus ventas modestas y sus gastos enormes.

En Silicon Valley, está cada vez más claro que la revolución de la inteligencia artificial va a tener un precio muy alto. Y las empresas tecnológicas que han apostado su futuro en ella se esfuerzan por encontrar la manera de reducir la brecha entre esos gastos y las ganancias que esperan obtener en algún momento del futuro.

En particular, este problema es grave para un grupo de empresas emergentes de alto perfil que han recaudado decenas de miles de millones de dólares para el desarrollo de la inteligencia artificial generativa, la tecnología detrás de chatbots como ChatGPT. Algunas de ellas ya se están dando cuenta de que competir de cabeza a cabeza con gigantes como Google, Microsoft y Meta va a exigir fortunas… e incluso eso tal vez no baste.

Se han invertido $us 330.000 millones en unas 26.000 empresas emergentes de inteligencia artificial y aprendizaje automático en los últimos tres años, según datos de PitchBook, firma que monitorea el sector. Esto equivale a dos terceras partes más que la cantidad que se gastó para financiar 20.350 empresas de inteligencia artificial entre 2018 y 2020.

Los desafíos que enfrentan muchas de las nuevas empresas de inteligencia artificial contrastan con los primeros resultados comerciales de OpenAI, la cual tiene el respaldo de $us 13.000 millones de Microsoft. La atención que ha generado con su sistema ChatGPT ha permitido que la empresa construya un negocio que cobra $us 20 al mes por su chatbot prémium y les ha ofrecido a las empresas un mecanismo para construir sus servicios de inteligencia artificial con la tecnología que impulsa su chatbot, la cual se llama grandes modelos lingüísticos. OpenAI ganó unos $us 1.600 millones el año pasado, pero no está claro cuánto gasta la empresa, según informaron dos personas familiarizadas con sus operaciones.

OpenAI no respondió a las solicitudes para ofrecer comentarios.

Sin embargo, incluso OpenAI ha tenido complicaciones para ampliar sus ventas. Las empresas desconfían de que los sistemas de inteligencia artificial puedan generar respuestas exactas. A la tecnología también le han afectado las dudas en torno a si los datos en los que se basan los modelos infringen los derechos de autor.

The New York Times demandó a OpenAI y Microsoft en diciembre por infracción de los derechos de autor de contenidos periodísticos relacionados con sistemas de inteligencia artificial.

Muchos inversores señalan el rápido crecimiento de las ventas de Microsoft como evidencia del potencial comercial de la inteligencia artificial. Según Brad Reback, analista del banco de inversión Stifel, en su trimestre más reciente, Microsoft registró un estimado de $us 1.000 millones en ventas de servicios de inteligencia artificial en la nube, en comparación con las ventas prácticamente nulas de hace un año.

Por otra parte, Meta no espera ganar dinero en los próximos años con sus productos de inteligencia artificial, aunque aumentó su gasto en infraestructura hasta $us 10.000 millones tan solo este año. “Estamos invirtiendo para mantenernos a la vanguardia”, declaró Mark Zuckerberg, director ejecutivo de Meta, durante una llamada con analistas la semana pasada. “Y lo estamos haciendo en el momento en que también estamos escalando el producto antes de que esté generando dinero”.

Las empresas emergentes de inteligencia artificial han enfrentado las dificultades de esta brecha entre gasto y ventas. Anthropic, la cual ha recaudado más de $us 7.000 millones con el respaldo de Amazon y Google, gasta unos $us 2.000 millones al año, pero apenas obtiene entre $us 150 y 200 millones en ingresos, según dos personas familiarizadas con las finanzas de la empresa, quienes solicitaron permanecer en el anonimato porque las cifras son privadas.

Al igual que OpenAI, Anthropic ha regresado a la creación de sociedades con grandes empresas tecnológicas consolidadas. Su director ejecutivo, Dario Amodei, ha cortado clientes en Wall Street y hace poco anunció que estaba trabajando con Accenture, la consultoría global, para crear chatbots personalizados y sistemas de inteligencia artificial para empresas y organizaciones gubernamentales.

Sally Aldous, vocera de Anthropic, afirmó que miles de negocios utilizan la tecnología de la empresa y que millones de consumidores utilizan su chatbot Claude, el cual está disponible al público.

También puede leer: Se gradúa la décima generación de ‘Puedes Creer’

Stability AI, un sistema que genera imágenes, anunció el mes pasado la renuncia de su director ejecutivo fundador, Emad Mostaque, apenas una semana después de la dimisión de tres investigadores que formaron parte del equipo de cinco personas que construyeron la tecnología original de la empresa.

Estaba rumbo a generar unos $us 60 millones en ventas este año en comparación con unos $us 96 millones en costos de su sistema de generación de imágenes, el cual ha estado disponible para los clientes desde 2022, comentó una persona familiarizada con su negocio.

La situación financiera de Stability AI parece mejor que la de los fabricantes de grandes modelos lingüísticos como Anthropic porque desarrollar sistemas de generación de imágenes es menos caro, según los inversionistas en inteligencia artificial. No obstante, también hay menos demanda para pagar por imágenes, por eso las ventas potenciales son más inciertas.

Stability AI ha operado sin el respaldo de un gigante tecnológico. Después de recaudar $us 101 millones de inversionistas de capital de riesgo en 2022, el otoño pasado necesitaba más fondos, pero tuvo dificultades para demostrar a los inversionistas que podía vender su tecnología a empresas, según dos exempleados, quienes no quisieron hablar públicamente porque no estaban autorizados a hacerlo. A finales del año pasado, recaudó $us 50 millones de Intel, pero siguió enfrentando una presión financiera.

Según estas personas, conforme creció la empresa, su estrategia de ventas cambió. Al mismo tiempo, gastaba millones al mes en costos de computación. Algunos inversionistas presionaron a Mostaque para que renunciara, según un inversionista, quien se rehusó a hablar públicamente sobre un asunto de personal. Este mes, después de la dimisión de Mostaque, Stability AI realizó despidos y reestructuró su negocio para poner a la empresa en “un camino más sostenible”, según un memorando de la empresa que revisó el Times.

Estabilidad AI se rehusó a ofrecer comentarios. Mostaque se negó a hablar de su salida.

Inflection AI, una empresa emergente de chatbot que fundaron tres veteranos de la inteligencia artificial, había recaudado $us 1.500 millones de algunos de los nombres más importantes de la tecnología. Sin embargo, un año después de presentar su asistente personal de inteligencia artificial, casi no tenía ingresos, según un inversionista. El Times revisó una carta que Inflection envió a los inversionistas en la que mencionaba que la recaudación de fondos adicionales no era “el mejor uso del dinero de nuestros inversionistas, sobre todo en el contexto del actual mercado espumoso de la inteligencia artificial”.

A finales de marzo, terminó su negocio original y en gran medida fue absorbida por Microsoft, la empresa de capital abierta más valiosa del mundo.

Aunque se ha gastado mucho dinero en otros auges tecnológicos, el costo de construir sistemas de inteligencia artificial ha conmocionado a los veteranos de la industria tecnológica y la apuesta mínima de las pequeñas empresas para competir con empresas de la talla de Microsoft y Google ronda los miles de millones de dólares.

Cade Metz Corresponsal de tecnologías emergentes para el New York Times