Esto es lo que más recuerdo de mi infancia bajo una dictadura en Haití: el miedo. Nunca podríamos hablar en contra del presidente vitalicio, François Duvalier. Mis compañeros de clase, hijos de funcionarios del régimen, fueron dejados en la escuela por hombres grandes armados. Una noche, unos hombres vinieron a llevarse al padre de nuestro vecino y nadie volvió a verlo. A veces pasábamos por el Palacio Nacional y desviábamos la vista, demasiado asustados para siquiera mirar hacia el terreno.

Es angustioso ver a otra generación de haitianos vivir bajo el terror. Desde el asesinato del presidente Jovenel Moïse en 2021, la red de pandillas del país, algunas patrocinadas por funcionarios del gobierno, ha ganado territorio, armas y audacia. A principios de este mes, formaron una confederación y efectivamente lanzaron una guerra contra el Estado, impidiendo que Ariel Henry, el impopular y no elegido primer ministro en funciones, regresara al país. Invadieron la capital, orquestaron múltiples fugas de cárceles, quemaron edificios gubernamentales y comisarías de policía y atacaron el banco central.

Durante varias semanas, los partidos políticos haitianos, las organizaciones de la sociedad civil y los grupos de la diáspora han estado negociando cómo será el gobierno de transición de Haití después de que el primer ministro Henry renuncie, como se ha comprometido a hacer. Muchos esperan un consejo representativo que pueda restablecer la seguridad, reconstruir las instituciones e inspirar la confianza de los haitianos para votar por un nuevo gobierno en las elecciones del próximo año. La Comunidad del Caribe, o Caricom, ha mediado en negociaciones, principalmente a través de Zoom, que han creado un consejo presidencial de transición, que incluye tanto a defensores de la democracia como a miembros de varios partidos políticos. Ese consejo seleccionará un nuevo primer ministro interino.

Mientras se llevan a cabo estas negociaciones, los líderes violentos que controlan las calles de Puerto Príncipe están compitiendo por legitimidad. Tanto Jimmy Chérizier, conocido como Barbecue, cuyas bandas supuestamente han masacrado y violado a civiles, como Guy Philippe, que recientemente cumplió condena en una prisión estadounidense por lavado de dinero relacionado con el tráfico de drogas, se presentan como luchadores por la libertad y líderes políticos legítimos. Han dicho que rechazarán cualquier acuerdo organizado internacionalmente, lo que plantea dudas sobre cómo el consejo mediado por Caricom podrá recuperar el control del país.

Algunos observadores de Haití dicen que involucrar a esos líderes criminales en la siguiente fase de la gobernanza de Haití podría ayudar a restablecer el orden. Se trata de un error peligroso y una idea ridícula: son estos hombres los que actualmente fomentan la violencia en un intento por ganar poder. Más de 1.500 haitianos han muerto a causa de la violencia de las pandillas desde principios de año, según un nuevo informe de las Naciones Unidas.

Los haitianos merecen un gobierno de personas talentosas, capaces, íntegras y con habilidades técnicas que se han mostrado reacias, y a menudo temerosas, de participar en la vida pública, que ha sido asumida por una clase política con conexiones criminales. El gobierno de transición en formación no debe incluir criminales, sus adjuntos ni ningún partido político con vínculos con el narcotráfico, el tráfico de armas o las pandillas.

Estados Unidos ha tenido un papel decisivo en la política haitiana durante generaciones. Washington apoyó al salvaje régimen de Duvalier. Recientemente, durante más de una década, Estados Unidos ha apoyado a los líderes haitianos mientras desmantelaban las instituciones democráticas e instrumentalizaban a las pandillas, e incluso cuando el país se sumía en una guerra de pandillas.

Ahora Estados Unidos está asumiendo un papel secundario en las negociaciones en curso para el gobierno de transición, cediendo la posición de negociador a Caricom. Eso es un error. A pesar de las poco útiles intervenciones de Washington en el pasado, los haitianos necesitan una participación más contundente de Estados Unidos para garantizar que los líderes de las pandillas y aquellos relacionados con ellos reciban un mensaje contundente de que esta vez Estados Unidos no apoyará tácitamente su participación en el gobierno del país. El gobierno de Estados Unidos no debería trabajar con afiliados a pandillas y debería protegerse contra la participación de cualquiera de sus asociados con poder en esta transición.

El nuevo gobierno de transición ofrece una oportunidad: ahora corresponde a los haitianos de todos los sectores de la sociedad, la diáspora haitiana, Estados Unidos y la comunidad internacional apoyarlo. Sin eso, las pandillas seguirán ganando y extinguirán la posibilidad de que los haitianos vivan en un país democrático sin miedo.

Jean-Philippe Austin es columnista de The New York Times.